Starlink est en grande difficulté

Elon Musk a fait ses débuts de milliardaire en redéfinissant l'internet avec PayPal. Son succès futur est lié à la révolution de la façon dont nous accédons à l'internet avec Starlink. La vaste constellation de satellites de cette société nous permet d'accéder à l'internet à haut débit n'importe où sur Terre, sans utiliser de câbles ou de tours de téléphonie mobile. Dire que cela change la donne est un euphémisme. En outre, Starlink va également modifier la course à l'espace de façon spectaculaire, car ses bénéfices vont soutenir la société de fabrication de vaisseaux spatiaux de Musk, SpaceX, lui permettant de construire de vastes flottes de vaisseaux spatiaux et même de financer une mission sur Mars. Mais ce pilier essentiel des ses plans  a récemment subi un coup dur qui pourrait faire dérailler son plan directeur. La grande question est de savoir s'il peut résoudre cette crise.



Le coup dur est venu du retrait par la FCC d'un financement de 888,5 millions de dollars. En 2020, la FCC a accordé à Starlink cette subvention pour fournir un accès Internet aux communautés rurales. Mais selon la FCC, l'entreprise ne répondait pas aux critères de cette subvention car il était trop lent et trop cher, c'est pourquoi sa subvention a été récemment supprimée. Pour replacer ce chiffre dans son contexte, le revenu annuel actuel de Starlink provenant des abonnements est estimé à 500 millions de dollars. Cela signifie que, d'un seul coup, la FCC vient d'éliminer 64% des revenus de l'entreprise. Pour toute société, une baisse aussi importante du chiffre d'affaires est précaire, mais pour celle de Musk, cela pourrait devenir catastrophique.


Vous voyez, Starlink est loin d'être fini. Actuellement, il y a près de 3,000 satellites de la marque en orbite. Mais pour que le système soit complet et puisse offrir des vitesses d'accès à l'internet plus élevées, il faut qu'il y en ait environ 42 000 ! Ainsi, tant que Starlink ne pourra pas augmenter de manière significative le nombre de satellites en orbite, ses vitesses d'accès à l'internet resteront limitées.


Cependant, ces satellites ne restent pas éternellement en orbite et ne durent qu'environ 5 à 10 ans, ce qui signifie que pour augmenter ce nombre ou même maintenir Starlink à son niveau actuel, SpaceX doit lancer beaucoup de satellites chaque année. Ces satellites coûtent également une fortune à construire et à mettre en orbite. La société a confirmé que le coût par satellite est actuellement inférieur à 500 000 dollars, voire même à 250 000 dollars. Avec un peu d'approximation, nous pouvons estimer qu'une fois que Starship sera prêt (ce qui représente la moitié du coût de lancement par kg par rapport à Falcon 9), ils pourraient coûter aussi peu que 125 000 dollars par satellite.


Même dans le meilleur des cas, l'achèvement de Starlink coûtera 5,25 milliards de dollars, puis au moins 525 millions de dollars par an pour maintenir la constellation de 42 000 satellites.


Cela signifie que la société est actuellement loin d'être rentable et que cette subvention de 888,5 millions de dollars aurait été suffisante pour que Starlink soit achevé en moins de dix ans (une fois Starship opérationnel). Mais pour que l'entreprise récupère ce financement, il doit augmenter les débits internet et baisser ses prix, deux choses qu'il ne peut tout simplement pas faire avec la taille actuelle de sa constellation ou ses coûts opérationnels.


Sans ce financement, le développement de Starlink devra peut-être être freiné. Mais, comme je l'ai mentionné précédemment, les bénéfices de l'entreprise sont censés permettre à SpaceX de construire une flotte massive de vaisseaux spatiaux et de financer une mission sur Mars. Cela signifie que si Starlink a du mal à se développer, les plans de Musk pour dominer l'industrie spatiale et faire de l'humanité une espèce interplanétaire sont également considérablement retardés ou carrément annulés.


Alors, c'est tout ? Ce financement empêchera-t-il Musk de faire en sorte que sa flotte de vaisseaux spatiaux atteigne Mars d'ici 2030 ? Probablement pas.


Musk a l'habitude de rendre les entreprises sauvagement rentables avant tout le monde. Il suffit de regarder PayPal et Tesla. Starlink c'est pareil. Disons qu'un cinquième des utilisateurs d'Internet passe à Starlink au prix de 40 dollars par mois. Eh bien, il y a 5 milliards d'utilisateurs d'Internet, donc dans ce scénario hypothétique, la société aurait un revenu annuel de 480 milliards de dollars ! Cela signifie que Starlink serait plus grand et plus rentable qu'Amazon aujourd'hui.


Mais les gens dépenseraient-ils vraiment autant pour une connexion internet ? La connexion Starlink est super fiable, et ils prévoient qu'ils pourront bientôt offrir des vitesses de 10Gps dans les années à venir, ce qui est des ordres de grandeur plus rapide que la vitesse moyenne d'Internet, même sans une constellation complète. En d'autres termes, à l'avenir, la vitesse de l'internet de Starlink pourrait devenir encore plus rapide. Je pense que les gens seraient heureux de dépenser 40 dollars par mois pour cela.


Les investisseurs vont regarder l'entreprise comme si c'était le prochain Amazon. Elle a le potentiel d'être extraordinairement rentable et pourrait facilement être la prochaine mine d'or des investissements, ce qui signifie que Musk devrait être en mesure d'obtenir des investissements pour couvrir la perte de cette subvention. Mais contrairement à une subvention, elle devra être remboursée sous forme d'actions ou d'argent liquide. Quoi qu'il en soit, ce remboursement pourrait toujours entraver la croissance de Starlink ou sa capacité à financer les projets de SpaceX.


L'autre solution consiste à injecter davantage d'argent de SpaceX dans Starlink. Mais SpaceX doit elle-même lever des fonds auprès d'investisseurs pour payer le développement de Starship et ne dispose que de 2 milliards de dollars de revenus. En bref, SpaceX n'a probablement pas les moyens de développer Starlink.


Alors, Musk peut-il trouver une solution à ce problème et maintenir son plan directeur ? Je pense que oui, mais je ne serais pas trop surpris si SpaceX et Starlink finissent par manquer quelques échéances. Après tout, pour que Musk atteigne son objectif d'atterrir sur Mars d'ici 2030, le Starship doit être développé à l'extrême, et il ne pourra probablement pas le faire sans la flotte massive et les innombrables lancements que Starlink fournira. En bref, l'entreprise est en grande difficulté, et il causera des maux de tête à Musk, mais à long terme, il ne retardera les choses que de cinq ans environ. Cela montre à quel point Starlink et SpaceX sont solides comme le roc. Ils peuvent perdre près d'un milliard de dollars de revenus annuels et s'en sortir quand même. Peut-être que Musk mérite son titre de "génie" après tout.


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